Charakterystycznymi cechami epoki były rewolucja przemysłowa i rozwój kapitalizmu, a także sztywny kodeks moralny społeczeństwa angielskiego, w którym zachowały się wartości konserwatywne, wzrost brytyjskiej ekspansji kolonialnej w Azji i Afryce

„Epoka wiktoriańska” (panowanie królowej Wiktorii w latach 1837-1901) była rozkwitem Wielkiej Brytanii, która ugruntowała swoją pozycję na arenie światowej jako najpotężniejsze państwo, największe imperium kolonialne o ogromnym potencjale gospodarczym. Kraj miał monarchię konstytucyjną, system parlamentarny i system dwupartyjny.

Wiodącą rolę w życiu politycznym odegrały dwie partie, konserwatyści i liberałowie. Konserwatyści reprezentowali interesy arystokracji ziemskiej i części wielkiej burżuazji. Liberałowie cieszyli się poparciem burżuazji i dużej części klasy robotniczej. Robotnicy zdali sobie sprawę z potrzeby pokojowej walki o swoje prawa, a ruch robotniczy rozwinął się pod przewodnictwem związków zawodowych – związków zawodowych. Pod ich naciskiem konserwatywne i liberalne rządy przeprowadziły reformy społeczne i przemiany demokratyczne.

Podczas dwudziestoletnich rządów konserwatystów pod przewodnictwem Salisbury przeprowadzono reformy samorządowe, przyznano kobietom prawo wyborcze, a wpływy arystokracji ziemskiej w powiatach uległy zmniejszeniu. Po krótkim panowaniu liberałów do władzy ponownie doszli konserwatyści. Na czele rządu stanął R. Salisbury. Główną postacią w gabinecie był J. Chamberlain, który kierował Ministerstwem Kolonii. To on kierował aktywną polityką kolonialną Wielkiej Brytanii, był inicjatorem wojny burskiej (1899-1902).

Chamberlain Joseph (1836-1914) – angielski mąż stanu, minister kolonii brytyjskich w latach 1895-1903. Jeden z przywódców Partii Konserwatywnej, ideolog angielskiego kolonializmu.

W grudniu 1905 r. władzę przejął Gabinet Liberalny, w którym wiodącą rolę odgrywali radykałowie – D. Lloyd George i W. Churchill.

Lloyd George David (1863-1945) – brytyjski mąż stanu, minister handlu i finansów, premier Wielkiej Brytanii w latach 1916-1922, jeden z czołowych przywódców Partii Liberalnej. Walczył z ruchami socjalistycznymi i robotniczymi, przeprowadzał reformy społeczne.

Rząd liberalny sprawował władzę do 1916 r. i wiąże się z nim pojęcie „reformizmu burżuazyjnego”. Lloyd George uznał za konieczne podjęcie kroków w celu przezwyciężenia jawnego żebrania robotników, którzy mogą wpaść pod wpływ socjalistów i marksistów. Po objęciu stanowiska ministra finansów, w latach 1906-1911 wystąpił z propozycją uchwalenia szeregu ustaw o warunkach pracy i życia robotników. Rząd uchwalił za pośrednictwem parlamentu prawo kolizyjne dotyczące prawa pracy, które zakazywało przedsiębiorcom nakładania grzywien na związki zawodowe za szkody wyrządzone przez strajki, przepisy dotyczące bezpłatnej edukacji na poziomie podstawowym oraz bezpłatne posiłki w stołówkach szkolnych dla dzieci z rodzin o niskich dochodach.

Niektóre przepisy ograniczały pracę w nocy i całkowicie zakazywały pracy nocnej kobiet. W 1906 r. uchwalono ustawę o odszkodowaniu za niezdolność do pracy, która dotyczyła wszystkich kategorii robotników. W 1908 r. ustanowiono 8-godzinny dzień pracy (za nadgodziny były dodatkowo płatne), a także ustawę o emeryturach dla pracowników powyżej 70. roku życia, odszkodowaniach dla bezrobotnych w razie choroby. Środki na ubezpieczenie pochodziły z budżetu państwa, składki od przedsiębiorców oraz od samych pracowników. W ten sposób położono podwaliny pod szerokie ustawodawstwo socjalne.

Zaproponowany przez Lloyda George’a budżet na 1909 r. przewidywał 1% wydatków na potrzeby socjalne i zwiększenie alokacji dla marynarki wojennej. Wydatki miały zostać pokryte z rosnących podatków od zamożnych przedsiębiorców, właścicieli ziemskich, spadków, podatków od tytoniu, alkoholu i znaczków pocztowych. Nic dziwnego, że ten budżet, który według jego autora miał rozpocząć redystrybucję majątku na korzyść ludu, nazwano „czerwonym”, a Konserwatywna Izba Lordów go odrzuciła. Walka Lloyda George’a z Izbą Lordów zakończyła się uchwaleniem ustawy Izby Gmin, która poważnie ograniczyła funkcje izby wyższej – nie brała pod uwagę kwestii budżetowych i tylko dwa razy mogła odrzucać ustawy. Ustawa, uchwalona po raz trzeci przez Izbę Gmin, automatycznie stała się prawem.

Rozwój gospodarczy

Na początku XX wieku. Wielka Brytania na próżno próbowała odzyskać panowanie przemysłowe i monopol na rynku światowym, które utraciła pod koniec ubiegłego wieku. Głównym powodem było to, że protekcjonistyczna polityka rządu zamknęła brytyjski rynek krajowy dla towarów zagranicznych, pozbawiając brytyjski przemysł konkurencji, co było bodźcem do jego modernizacji. Ponadto przemysł brytyjski miał w koloniach monopol na sprzedaż swoich produktów i eksport tanich surowców, co również utrudniało wprowadzanie nowych technologii i postępów w nauce i technologii.

Monopol przemysłowy, który przekształcił kraj w centrum światowej gospodarki przemysłowej („warsztat świata”) i pozwolił wytwarzać jedną trzecią światowej produkcji przemysłowej, przyczynił się do stopniowej utraty bodźca brytyjskiej burżuazji do ciągłej modernizacji i rozwoju postęp techniczny, gdyż tradycyjne gałęzie przemysłu przynosiły znaczne zyski. Zgromadzony kapitał był inwestowany w zagraniczne transakcje handlowe i finansowe, gdzie szybko krążył i przynosił znaczne zyski. Własny przemysł otrzymał niewiele inwestycji.

A przecież na początku stulecia nastąpił wzrost produkcji przemysłowej, postęp naukowy i techniczny zmienił strukturę przemysłu, zwiększając koncentrację produkcji i kapitału. Ale te procesy były mniej intensywne niż w Stanach Zjednoczonych i Niemczech. Dlatego towary przemysłowe amerykańskich i niemieckich producentów nie tylko wypędziły Brytyjczyków z rynków światowych, ale także podbiły krajowy rynek Anglii. Spadała rola rolnictwa w gospodarce kraju. Jeśli na początku XIX wieku. dawała jedną trzecią dochodu narodowego, potem na początku XX – tylko 6%.

Znacznie zmniejszyła się powierzchnia upraw rolnych, gdyż większość ziemi należała do bogatych właścicieli ziemskich, którzy dzierżawili ją rolnikom i byli obojętni na stan tych ziem. Dlatego rząd starał się wspierać rozwój drobnych właścicieli ziemskich. Ceny produktów rolnych gwałtownie spadły, ponieważ europejskie rynki obfitowały w tanią pszenicę ze Stanów Zjednoczonych, Kanady, Australii i Argentyny. To stamtąd importowano żywność do Anglii. Produkcja przemysłowa na tle pierwszej połowy XIX wieku. zmniejszył się o połowę i wynosił średnio 1,5% rocznie.

Brytyjscy przedsiębiorcy weszli na ścieżkę przyspieszonej koncentracji produkcji i kapitału, postępu technologicznego, poszukiwania nowych rynków i ekspansji kolonialnej. W przemyśle nastąpiły zmiany strukturalne: przemysł ciężki zastąpił przemysł lekki, nowoczesne technologie zastosowano w tradycyjnych gałęziach przemysłu, pojawiły się nowe gałęzie przemysłu, uruchomiono nowe kopalnie, podwoiło się wydobycie węgla, ale jego koszt stale rósł. Podobne procesy miały miejsce w przemyśle włókienniczym. Otwarcie nowych rynków pobudziło rozwój regionu tekstylnego Lancashire. Jednak koszt produkcji był wysoki, a ponowne wyposażenie techniczne powolne.

Inżynieria mechaniczna rozwijała się szybko. Pojawiły się nowe branże – motoryzacyjny, elektryczny i chemiczny. Na początku XX wieku. potężne koncerny w przemyśle militarnym – Vickers i Armstrong. W 1908 r. powstała anglo-irańska firma naftowa. Najnowsze osiągnięcia techniczne zostały wdrożone w przemyśle stoczniowym, który stał się głównym przemysłem w Wielkiej Brytanii. W 1889 r. uchwalono ustawę o flocie, która gwałtownie podniosła koszty jej rozwoju. Wielka Brytania usilnie starała się utrzymać swój morski monopol, widząc w nim podstawę ekonomicznego dobrobytu i politycznej dominacji na świecie.

Wzrosło tempo koncentracji produkcji i kapitału w przemyśle stoczniowym, transporcie kolejowym, chemicznym, maszynowym, hutnictwie itp. Mniejsza intensywność tych procesów charakteryzowała przemysł węglowy i włókienniczy. W przemyśle lekkim pojawiły się trusty – tytoń, sól, mydło itp. Ponadto monopole brytyjskie były kruche, słabsze w skali niż niemieckie i amerykańskie.

Udział Wielkiej Brytanii w światowym eksporcie stale spada, chociaż pozostaje ona największym eksporterem, a konkurencja o jej produkty rośnie. Import produktów i surowców z innych krajów przewyższał eksport produktów przemysłowych (węgiel, tekstylia, statki, maszyny itp.).

Tracąc swój monopol przemysłowy, Wielka Brytania prowadziła aktywną politykę kolonialną, kończąc terytorialny podział świata. Nowe rynki zbytu w koloniach umożliwiły utrzymanie wiodącej pozycji w eksporcie tradycyjnych gałęzi przemysłu brytyjskiego. Większość angielskiej odzieży i obuwia została wyeksportowana do Australii i Afryki, a połowa tekstyliów do Indii. Kolonie pozostały głównymi dostawcami żywności i surowców do metropolii. Bawełna pochodziła z Egiptu i Indii, miedź z RPA i Australii, metale nieżelazne z Malajów, a drewno z Kanady. W kolonię zainwestowano kapitał brytyjski. Był używany do budowy kolei, górnictwa, utrzymania sił zbrojnych i nie tylko.

Polityka kolonialna

Polityka kolonialna odgrywała ważną rolę w życiu politycznym Anglii. Od XIX wieku. Anglia miała kolonie w Kanadzie, Australii, Nowej Zelandii, Indiach Zachodnich, Afryce Zachodniej i Południowej (Kolonia Przylądkowa i Natal) i wzmocniła swoje wpływy w Afryce Wschodniej. Egipt stał się ekonomicznie zależny od Anglii. Na Bliskim Wschodzie, na terytoriach przylegających do Imperium Indyjskiego, na Pacyfiku, na Dalekim Wschodzie, w Malezji, Wielka Brytania miała bazy i bazy dla marynarki wojennej.

Mocną pozycję miał kapitał brytyjski w Ameryce Łacińskiej. W 1885 r. ogłoszono protektorat angielski nad terytorium Bechuanaland w pobliżu niemieckiej Afryki Południowo-Zachodniej. Kopalnie złota i diamentów w Transwalu znalazły się pod kontrolą grupy finansowej Rothschild. We wschodniej Afryce Wielka Brytania otrzymała Ugandę i Kenię. Następnie brytyjscy kolonizatorzy ustanowili kontrolę nad Somalią. Polityka brytyjska w Chinach była aktywna, odpowiadając za połowę wszystkich inwestycji w chińskie koleje.

Rozwijając projekt stworzenia ciągłej linii brytyjskich posiadłości od Kairu do Kapsztadu, brytyjscy kolonizatorzy zaczęli podbijać niepodległe Transwal i Republikę Pomarańczową, bogatą w złoto i diamenty. W republikach tych mieszkali biali z Holandii – Burowie, których w walce z Brytyjczykami wspierali Niemcy. Po serii prowokacji w 1899 roku Burowie rozpoczęli działania wojenne przeciwko oddziałom brytyjskim stacjonującym na terenach przygranicznych. Regularne wojska brytyjskie pokonały sztormy i ostatecznie zdobyły ich stolicę. Jednak wojna trwała do 1902 roku, gdy Burowie uciekli się do wojny partyzanckiej.

Rząd brytyjski został zmuszony do zaspokojenia potrzeb białej ludności i nadał podbitym terytoriom prawa dominiów – samorządnych części Imperium Brytyjskiego z własnymi rządami i parlamentami, które wspólnie z metropolią decydowały o najważniejszych kwestiach strategicznych. W 1910 republiki burskie zostały zjednoczone w Związku Południowej Afryki.

Kwestia irlandzka

Na początku XX wieku. Kwestia irlandzka, która nasiliła się w latach 80. i 90., pozostała nierozwiązana. Społeczeństwo irlandzkie skupiło się na walce o samorządność w ramach Imperium Brytyjskiego. Parlament wielokrotnie odrzucał ustawę Homrula, a radykalna irlandzka inteligencja postanowiła walczyć o pełną niepodległość Irlandii. Walkę prowadziła partia Sinn Féin, której celem było utworzenie narodowego rządu irlandzkiego.

W 1912 r. rząd liberalny przedstawił w parlamencie projekt ustawy o Homrulu, który przewidywał powołanie irlandzkiego parlamentu i władz lokalnych z zachowaniem władzy rządowej w rękach brytyjskiego gubernatora. Izba Lordów dwukrotnie odrzuciła tę ustawę iw ciągu dwóch lat jej rozważania konserwatyści zdołali wzmocnić nastroje antyirlandzkie w Ulsterze, najbardziej rozwiniętej części Irlandii Północnej, zamieszkałej głównie przez Brytyjczyków i Szkotów. W przeciwieństwie do irlandzkich katolików byli protestantami i powiedzieli, że nie pozwolą, aby Ulster znalazł się pod kontrolą irlandzkiego parlamentu. Utworzono tysiące ochotniczych oddziałów, aby otwarcie przygotowywać się do działań wojennych. W odpowiedzi w Irlandii powstały siły zbrojne. Szykowała się wojna domowa. Wojsko brytyjskie wspierało protestantów Ulsteru.

We wrześniu 1914 r. rząd liberalny i Izba Gmin uchwaliły ustawę Homrula po raz trzeci, wyłączając jednak Ulster z jej zakresu. Wejście w życie ustawy zostało przesunięte do końca I wojny światowej.

Dodaj komentarz

Twój adres e-mail nie zostanie opublikowany.